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domingo, 25 de noviembre de 2012


Una cucaracha “luminosa” se extingue poco después de ser descubierta

Fotografía de Lucihormetica luckae. A la derecha, con la bioluminiscencia activa. Imagen propiedad de Vršanský …Las noticias más habituales sobre biología suelen tratar de dos cosas. Por una parte, el descubrimiento de nuevos organismos o el redescubrimiento de antiguos, y por otra el peligro de extinción o directamente la desaparición de especies. El caso del que vamos a hablar hoy trata sobre ambos temas. Una especie que fue descubierta recientemente ha podido extinguirse poco después de conocerse. Se trataba de una cucaracha "fosforita".
El término técnico es bioluminiscente. Lo queLucihormetica luckae hacía era alojar en unas pequeñas hendiduras de su caparazón a bacterias capaces de producir luz. Los microorganismos y el insecto vivían de manera simbiótica, es decir, ambos obtenían un beneficio de su asociación. Las bacterias estaban protegidas y se desplazaban a distancias mucho mayores de lo que podrían hacer por si mismas.
¿Y que obtiene el insecto? Al ver la imágen, se entiende claramente. Gracias a la luz que emiten las bacterias, la cucaracha asemejaba tener una cara en la espalda. De esta manera conseguía evitar que la cazasen, ya que los depredadores suelen evitar atacar cuando son mirados directamente. Además, consigue el aspecto de un animal distinto, una estrategia que se conoce como mimetismo.
Este tipo de estrategias son mucho más comunes en los fondos oceánicos que en la superficie. De hecho, esta es la única especie terrestre conocida que presenta esta estrategia. También tiene la estructura anatómica más compleja conocida para alojar organismos bioluminiscentes, y la única de todo el planeta en la que el patrón es asimétrico. A los dos ocelos, los falsos ojos que tiene en la espalda, se le suma un tercero en la parte derecha de su caparazón.
Esta especie fue descrita en julio de este año, pero se la considera extinta desde 2010, cuando fueron recolectados los individuos que se utilizaron para el artículo. En ese año el volcán Tungurahua, en la zona andina de Ecuador, entró en erupción. Y dado que allí se encontraba el hábitat de esta especie y que no ha vuelto a encontrarse ningún individuo, todo hace sospechar que la especie ha desaparecido.
Me enteré por una entrada publicada aquí.